D’où vient le nouveau coronavirus ?

D’où vient le nouveau coronavirus ?

Bien que la découverte de la source n’aiderait pas nécessairement les scientifiques à développer des vaccins ou d’autres traitements directs, elle pourrait fournir des informations cruciales sur la façon dont elle est apparue et a évolué.

Alors que les scientifiques et les responsables de la santé publique du monde entier s’efforcent de contenir l’épidémie mortelle de coronavirus, certains chercheurs s’efforcent également de résoudre le mystère persistant de l’origine du virus nouvellement identifié.

On pense que le coronavirus, qui a rendu les gens malades pour la première fois en Chine en décembre, est passé des animaux aux humains, comme beaucoup d’autres agents pathogènes similaires, mais rien n’a encore été confirmé par une recherche scientifique examinée par des pairs, par une agence mondiale de santé publique ou par un expert universitaire. En dehors de cela, on sait peu de choses sur son origine.

Bien que la découverte de la source n’aiderait pas nécessairement les scientifiques à mettre au point des vaccins ou d’autres traitements directs, elle pourrait fournir des informations cruciales sur la façon dont elle est apparue et a évolué. Et les scientifiques utilisent les leçons tirées des précédentes épidémies pour savoir comment aborder celle-ci.

Selon Ian Jones, professeur de virologie à l’université de Reading en Angleterre, les premières recherches suggèrent que le virus ressemble beaucoup à un coronavirus connu qui se trouve dans les chauves-souris en fer à cheval.

« Ce qui n’est pas clair, ce sont les étapes qui ont fait sortir le virus de la chauve-souris, l’ont fait passer dans une ou plusieurs sources intermédiaires, puis finalement dans l’homme », a déclaré M. Jones.

Mais les scientifiques affirment que les similarités du virus avec les coronavirus connus chez les animaux – en particulier les chauves-souris – excluent l’idée qu’il ait été créé en laboratoire.

Pour remonter à la source d’un virus, les scientifiques recherchent généralement des indices dans sa composition moléculaire. Les scientifiques chinois ont publié le génome séquencé du coronavirus moins de deux semaines après que le premier cas chez l’homme ait été signalé – un développement rapide comme l’éclair, rendu possible par les progrès de la technologie.

« Cela nous aurait pris de six mois à un an avant », a déclaré Gene Olinger, un virologue du Maryland à MRIGlobal, un organisme de recherche scientifique qui aide à développer des outils de diagnostic pour le coronavirus. « Nous avons eu ces premières séquences presque immédiatement – c’est du jamais vu ».

On pense qu’une épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, en 2003 s’est propagée des chauves-souris aux civettes avant que le premier patient humain ne soit infecté. Et le syndrome respiratoire du Moyen-Orient, ou MERS, un autre type de coronavirus, qui a été signalé pour la première fois en Arabie saoudite en 2012, est très probablement passé des chauves-souris aux dromadaires avant de se propager aux humains.

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